¿Qué es la una estrella?

Nombres de estrellas astronomía

Una constelación es un grupo de estrellas que parece formar un patrón o imagen como Orión el Gran Cazador, Leo el León o Tauro el Toro. Las constelaciones son patrones fácilmente reconocibles que ayudan a la gente a orientarse con el cielo nocturno. Hay 88 constelaciones «oficiales».

No necesariamente. Cada constelación es un conjunto de estrellas que se distribuyen en el espacio en tres dimensiones: las estrellas están todas a diferentes distancias de la Tierra. Las estrellas de una constelación parecen estar en el mismo plano porque las vemos desde muy, muy, lejos. Las estrellas varían mucho en tamaño, distancia a la Tierra y temperatura. Las estrellas más débiles pueden ser más pequeñas, estar más lejos o ser más frías que las estrellas más brillantes. Del mismo modo, las estrellas más brillantes no son necesariamente las más cercanas. De las estrellas de Cygnus, el cisne, la estrella más débil es la más cercana y la más brillante es la más lejana.

La mayoría de los nombres de constelaciones que conocemos proceden de las antiguas culturas de Oriente Medio, Grecia y Roma. Identificaban grupos de estrellas como dioses, diosas, animales y objetos de sus historias. Es importante entender que éstas no fueron las únicas culturas que poblaron el cielo nocturno con personajes importantes para sus vidas. Culturas de todo el mundo y a lo largo del tiempo -nativos americanos, asiáticos y africanos- han hecho dibujos con esas mismas estrellas. En algunos casos, las constelaciones pueden tener un significado ceremonial o religioso. En otros casos, las agrupaciones de estrellas ayudaban a marcar el paso del tiempo entre la siembra y la cosecha. Hay 48 constelaciones «antiguas» y son las agrupaciones de estrellas más brillantes, las que se observan fácilmente a simple vista. En realidad hay 50 constelaciones «antiguas»; los astrónomos dividieron una de las constelaciones (Argo) en 3 partes.

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Estrella vogel

Brilla, brilla, estrellita. A mucha gente le gusta mirar las estrellas cuando tiene una primera cita romántica, pero no muchos deciden mirar la Luna o el Sol en su lugar, aunque el Sol sea una estrella, porque seamos sinceros: «¿Quieres ver las estrellas?» suena mejor y es más probable que te consiga esa cita. La próxima vez, si quieres aderezar tu cita con tus conocimientos astronómicos de principiante sobre el universo que leíste en una revista, sólo recuerda que todo Sol es una estrella, pero no toda estrella es un Sol.

Podemos ver muchos misterios del espacio desde la Tierra, especialmente a través de un telescopio, independientemente del lugar del mundo en el que te encuentres. Algunos objetos celestes, como un determinado planeta, están muy lejos, por lo que los vemos como puntos de luz y suponemos que son estrellas, pero no siempre es así. Las estrellas son objetos del cielo nocturno que se consideran majestuosos, pero no sólo son agradables de mirar, sino que son los bloques de construcción más vitales de las galaxias.

Mirándolo desde una perspectiva menos poética, las estrellas son enormes bolas de gas ardiendo que emiten luz. A diferencia de la película Ha nacido una estrella, estas estrellas nacen dentro de las nubes de polvo y se extienden por todo el universo. Cuando una estrella diferente explota, la onda expansiva hace que la nube de gas se contraiga. Se calienta y forma lo que llamamos una protoestrella.

Ciclo de vida de una estrella

Las estrellas siempre han intrigado a la gente, probablemente desde el momento en que nuestro primer ancestro salió al exterior y miró al cielo nocturno. Todavía salimos por la noche, cuando podemos, y miramos hacia arriba, preguntándonos por esos objetos centelleantes. Científicamente, son la base de la ciencia de la astronomía, que es el estudio de las estrellas (y sus galaxias). Las estrellas ocupan un lugar destacado en las películas y programas de televisión de ciencia ficción y en los videojuegos, como telón de fondo de las historias de aventuras. Entonces, ¿qué son esos puntos de luz parpadeantes que parecen estar dispuestos en patrones en el cielo nocturno?

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Las estrellas son algo más que simples objetos en el cielo. Nos enseñan el funcionamiento del universo, desde las primeras estrellas hasta las actuales. Desde hace mucho tiempo, la gente utiliza cartas estelares como ésta para orientarse en el cielo por la noche. Las estrellas también son útiles para los navegantes y los observadores de estrellas.

Hay miles de estrellas visibles para nosotros desde la Tierra, sobre todo si realizamos nuestra observación en una zona de cielo realmente oscuro). Sin embargo, sólo en la Vía Láctea hay cientos de millones de ellas, no todas visibles para los habitantes de la Tierra. La Vía Láctea no sólo alberga todas esas estrellas, sino que contiene «guarderías estelares» en las que se gestan estrellas recién nacidas en nubes de gas y polvo.

La guerra de las galaxias

Las estrellas son los objetos astronómicos más reconocidos y representan los bloques de construcción más fundamentales de las galaxias. La edad, la distribución y la composición de las estrellas de una galaxia trazan la historia, la dinámica y la evolución de esa galaxia. Además, las estrellas son responsables de la fabricación y distribución de elementos pesados como el carbono, el nitrógeno y el oxígeno, y sus características están íntimamente ligadas a las de los sistemas planetarios que pueden unirse a su alrededor. Por consiguiente, el estudio del nacimiento, la vida y la muerte de las estrellas es fundamental en el campo de la astronomía.

Las estrellas nacen dentro de las nubes de polvo y dispersas en la mayoría de las galaxias. Un ejemplo familiar de este tipo de nubes de polvo es la nebulosa de Orión. Las turbulencias en las profundidades de estas nubes dan lugar a nudos con suficiente masa como para que el gas y el polvo empiecen a colapsar bajo su propia atracción gravitatoria. A medida que la nube colapsa, el material del centro comienza a calentarse. Conocido como protoestrella, es este núcleo caliente en el corazón de la nube que colapsa el que un día se convertirá en una estrella. Los modelos informáticos tridimensionales de formación estelar predicen que las nubes giratorias de gas y polvo en colapso pueden romperse en dos o tres manchas; esto explicaría por qué la mayoría de las estrellas de la Vía Láctea están emparejadas o en grupos de múltiples estrellas.

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