¿Cómo son los copos de nieve?

Por qué los copos de nieve son hexágonos

Los cristales de nieve más pequeños no tienen un tamaño mayor que el diámetro de un cabello humano. Al ser tan pequeños y ligeros, permanecen suspendidos en el aire y parecen polvo brillante a la luz del sol, de ahí su nombre. El polvo de diamante se ve con más frecuencia en épocas de frío intenso, cuando las temperaturas del aire descienden por debajo de los 0 grados F.

La razón por la que los cristales de nieve crecen de esta manera sigue siendo un misterio complicado… pero cuanto más frío sea el aire que rodea a un cristal de nieve en crecimiento, más intrincado será el copo de nieve. Los copos de nieve más elaborados también crecen cuando la humedad es alta. Si las temperaturas dentro de la nube son más cálidas o si la humedad dentro de la nube es baja, es de esperar que el copo de nieve tenga la forma de un prisma hexagonal simple y liso.

Incluso para un agregado (grupo de cristales de nieve individuales), ¡este debe haber sido un copo de nieve monstruoso! Algunos de los mayores copos de nieve no agregados (de un solo cristal de nieve) que se han observado miden 5 o 6 centímetros de punta a punta. El tamaño medio de los copos de nieve oscila entre la anchura de un cabello humano y la de un céntimo.

¿Cómo se ven los copos de nieve bajo el microscopio?

Un copo de nieve es un único cristal de hielo que ha alcanzado un tamaño suficiente, y puede haberse amalgamado con otros, que cae a través de la atmósfera terrestre en forma de nieve[1][2][3] Cada copo se nuclea en torno a una partícula de polvo en masas de aire sobresaturadas atrayendo gotas de agua de las nubes sobreenfriadas, que se congelan y se acrecientan en forma de cristal. Las formas complejas surgen a medida que el copo se desplaza por las diferentes zonas de temperatura y humedad de la atmósfera, de modo que los copos de nieve individuales difieren en detalle unos de otros, pero pueden clasificarse en ocho grandes categorías y al menos 80 variantes individuales. Las principales formas constitutivas de los cristales de hielo, de las que pueden surgir combinaciones, son la aguja, la columna, la placa y el limo. La nieve parece de color blanco a pesar de estar formada por hielo transparente. Esto se debe a la reflexión difusa de todo el espectro de la luz por las pequeñas facetas del cristal de los copos de nieve[4].

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Los copos de nieve se forman alrededor de partículas minerales u orgánicas en masas de aire saturadas de humedad y bajo cero. Crecen por acreción neta a los cristales incipientes en formaciones hexagonales. Las fuerzas de cohesión son principalmente electrostáticas.

Copos de nieve reales

Los copos de nieve se forman cuando el vapor de agua viaja por el aire y se condensa en una partícula. Esto comienza a formar un cristal de hielo que crece lentamente: ¡un copo de nieve! Hay dos formas básicas en las que el vapor puede condensarse, y cada una de ellas desempeña un papel importante en la forma que finalmente adoptará el copo de nieve.

¿Ves un patrón? Puede que no esté claro de inmediato, pero todos son simétricos de una manera similar. La forma elegante de decirlo es que todos tienen “simetría radial séxtuple”. En otras palabras, si se dibujan seis líneas espaciadas uniformemente desde el centro de la escama, se observará que la forma de esa línea se repite en las otras cinco.

¿Por qué tienen ese patrón? Y si todos tienen un patrón tan similar, ¿por qué es tan inconcebible que dos copos de nieve sean idénticos? Para responder a ambas preguntas, hay que saber cómo se forma un copo de nieve.

Un copo de nieve nace cuando el vapor de agua viaja por el aire y se condensa (pasa de ser un gas a un sólido) en una partícula. Allí forma un cristal que crece lentamente. Hay dos formas básicas en las que el vapor puede condensarse. Cada una de ellas juega un papel importante en la forma que acabará adoptando el copo de nieve.

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Cómo se forman los copos de nieve

CUANDO Bing Crosby soñaba con una Navidad blanca, lo más probable es que imaginara una formada por ráfagas de perfectos copos de nieve de seis lados. Esta imagen de los copos de nieve se ha hecho omnipresente. Se encuentra en todo, desde las tarjetas y los jerseys de lana hasta los escaparates de las tiendas durante las fiestas. Por eso le sorprenderá descubrir que la gran mayoría de los copos de nieve no se parecen en nada a esta imagen.

La imagen clásica de un copo de nieve se remonta al granjero Wilson “Snowflake” Bentley, de Vermont, que fue educado en casa. Cuando tenía 15 años, empezó a mirar por el microscopio de su madre. “Siempre, desde el principio, fueron los copos de nieve los que más me fascinaron”, dijo más tarde. Bentley acabó convenciendo a sus padres para que compraran una cámara y la conectaran al microscopio. En 1885, después de muchas pruebas y errores, consiguió por fin tomar una fotografía decente de un copo de nieve. Su afición se convirtió en una obsesión para toda la vida, y llegó a hacer miles de fotos.

Bentley fue el primero en afirmar que no hay dos copos de nieve iguales. Sin embargo, aunque sus imágenes muestran una gran diversidad de formas, en ellas predominan las bellezas simétricas de seis lados en forma de estrella. Esto estaba en consonancia con la ética victoriana de la perfección creada divinamente, y cuando las fotos de Bentley aparecieron en las revistas, captaron la imaginación del público.

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