¿Cómo se hace la tela de araña?

Seda de araña

Hace millones de años, unas cuantas arañas abandonaron el tipo de telas redondas que la palabra “telaraña” les recuerda y empezaron a centrarse en una nueva estrategia. Antes, esperaban a que la presa quedara atrapada en sus telas y luego salían para recuperarla. Luego empezaron a construir redes horizontales para utilizarlas como plataforma de pesca. Ahora, sus descendientes modernos, las arañas de la telaraña, cuelgan hilos pegajosos debajo, esperan a que los insectos pasen y se enganchen, y enrollan a sus desafortunadas víctimas.

Esto convertiría a la telaraña en un ejemplo de cognición ampliada, una idea que los filósofos Andy Clark y David Chalmers propusieron por primera vez en 1998 para aplicarla al pensamiento humano. Según la idea de la cognición ampliada, procesos como la comprobación de la lista de la compra o la reorganización de las fichas del Scrabble en una bandeja son lo suficientemente parecidos a las tareas de recuperación de la memoria o de resolución de problemas que ocurren por completo dentro del cerebro como para que sus defensores sostengan que forman parte de una mente única, más amplia y “ampliada”.

La sugerencia de que algunos de los “pensamientos” de una araña se producen en su tela encaja en una tendencia pequeña pero creciente en los debates sobre la cognición animal. Muchos animales interactúan con el mundo de ciertas formas complicadas que no dependen de su cerebro. En algunos casos, ni siquiera utilizan neuronas. “Tenemos la idea romántica de que los cerebros grandes son buenos, pero la mayoría de los animales no funcionan así”, afirma Ken Cheng, que estudia el comportamiento animal y el procesamiento de la información en la Universidad Macquarie de Australia.

Tatuaje de tela de araña

Se conocen unas 35.000 especies de arañas, aunque los científicos calculan que puede haber unas 180.000 especies en el mundo. Unas 2.000 de ellas habitan en Estados Unidos, pero sólo unas pocas de esas especies de arañas construyen elaboradas telas.

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Todas las arañas tienen dos garras en los pies, pero las que tejen telas tienen tres. Las arañas que tejen telas tienen tres garras, que utilizan no sólo para tirar de la seda, sino también para agarrar y soltar los hilos de la telaraña y proporcionarles tracción cuando se mueven por ella.

Las telas de araña pueden ser útiles indicadores de la química ambiental. Por ejemplo, los investigadores pudieron deducir los niveles de plomo y zinc en los arcos de piedra caliza de las cuevas de Australia basándose en el análisis de los iones solubles en agua de las telas de araña de los lugares.

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Tela de araña

Foto por cortesía de Ed NieuwenhuysLa araña se sienta en el centro de su telaraña, vigilando los hilos del radio en busca de vibraciones. Si un insecto queda atrapado en alguna parte de la telaraña, la araña sentirá el movimiento a través de los hilos del radio y se dirigirá a la fuente de vibración. De este modo, la red extiende el sistema sensorial de la araña a una zona mucho más amplia. Las arañas que tejen telas tienen una capacidad innata para distinguir entre las vibraciones de sus presas y las de otras fuentes (una hoja que cae en la tela, por ejemplo). Muchas especies también pueden distinguir las vibraciones características de los insectos peligrosos, como las avispas, de sus presas preferidas.

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Foto cortesía de Ed NieuwenhuysCuando la telaraña orbital se ha deteriorado y ya no es útil, muchas especies de arañas la destruyen, comiéndose todos los hilos para poder reciclar el material de seda en bruto. Las arañas pueden dejar el pesado hilo del puente para poder reconstruir fácilmente la telaraña en un momento posterior.No todas las arañas atrapan a sus presas tejiendo una telaraña. En la siguiente sección, veremos otros métodos de caza.

Spider web auf deutsch

“La vida no se refiere sólo a la materia y a cómo ésta interactúa inmediatamente consigo misma, sino también a cómo esa materia interactúa en sistemas interconectados que incluyen a los organismos en sus mundos que perciben por separado, mundos que son necesariamente incompletos, incluso para los científicos y los filósofos que, al igual que sus objetos de estudio, sólo forman una parte minúscula del gigantesco universo, tal vez infinito, que observan” (Dorian Sagan, Una incursión en los mundos de los animales y de los humanos, con una teoría del significado, 1934)

“Las arañas, ahora lo entendemos, nos han dado un modelo del que el presente es un simulacro, aunque no sólo el futuro-presente tecnocrático y aparentemente intangible de la vida en línea, sino también la urgencia del mundo real de las relaciones ambientales y su fragilidad”.  (David Toop, Filament Drums: the Endless Instrument, en Cosmic Jive: The Spider Sessions, 2014)

Tomás Saraceno: Estamos tratando de aprender sobre el comportamiento de las arañas y la fabricación de redes y nos gustaría aprender más sobre el origen del uni-verso… Pero tal vez podrías empezar explicando primero el proyecto y también esta analogía entre los filamentos cósmicos y una tela de araña.  Volker Springel: … La tela de araña cósmica, así es como los astrónomos hablamos de la imagen global, de cómo se presenta el universo en su conjunto y de cómo se disponen las galaxias a gran escala. Puedo mostrarles un vuelo a través del universo. Como creemos que es. Lo que es colorido aquí es en realidad materia que no se puede ver. En el ordenador podemos pintarla y podemos iluminarla. Lo que se ve un poco aquí es que la columna vertebral de la estructura del universo consiste en estas estructuras en forma de filamento, que forman parte de la red cósmica, y a lo largo de ellas encontramos galaxias que están dispuestas como perlas en una cuerda… Esperamos encontrar pruebas de partículas elementales desconocidas que creemos que constituyen la mayor parte de la materia del universo. Todo esto que es rojo y amarillo aquí son partículas que aún no hemos descubierto en la Tierra.  (Extractos de una conversación con Volker Springel en el Instituto Max Planck de Astrofísica de Múnich, Alemania, el 17 de febrero de 2009)

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